Incendio de un barco en California

La familia McIlvain pasa alrededor de las fotos, riéndose de las payasadas de su hijo Charlie capturadas a través de los años: Charlie de joven acampando con una mochila más grande que él, Charlie haciendo queso para la cámara en Navidad con arcos pegados a su cabeza recién calva, Charlie en una falda escocesa el día de su boda con ojos enamorados.

No hay nuevas fotografías para compartir, sólo viejos recuerdos que traen dolor y pena y una tragedia indescriptible de apenas un año.

Charles McIlvain murió el 2 de septiembre de 2019, a los 44 años. Fue una de las 34 víctimas que murieron a bordo del Conception – 33 pasajeros y un nuevo marinero – atrapados bajo cubierta en un barco de buceo que se incendió y se hundió frente a la costa del sur de California. El capitán del barco -uno de los cinco miembros de la tripulación que sobrevivieron- fue acusado el martes de cargos federales de homicidio por uno de los desastres marítimos más mortíferos de la historia moderna de los Estados Unidos.

«Fue tan difícil mirar las fotos de él al principio», dijo Kathleen «Mama K» McIlvain mientras miraba las fotografías descoloridas en su regazo, «porque sólo esperabas que entrara por la puerta».

Los McIlvains y las afligidas familias de las otras 33 víctimas han soportado un año de primicias – el primer aniversario, los primeros cumpleaños, la primera temporada de vacaciones sin sus seres queridos – en medio de la pandemia del coronavirus. Les ha obligado a llorar solos, cancelando los monumentos donde habían planeado esparcir las cenizas en el mar, y juntos sobre Zoom.

El primer año también los ha impulsado a la acción: Las familias han formado un grupo al que llaman «Advocacy34» para impulsar el fortalecimiento de las normas y requisitos de navegación para los buques de pasajeros, como la mejora de los protocolos de capacitación en materia de incendios y seguridad y la instalación y utilización de dispositivos de vigilancia que garanticen la vigilancia nocturna en la cubierta.

En la Ley de Autorización de la Defensa Nacional, que se encuentra actualmente en el Congreso, se incluye legislación que abarca algunos de los cambios que las familias han defendido para los buques de pasajeros, como la Concepción. No se ha programado una votación, pero los proyectos de ley anteriores han sido tradicionalmente aprobados con apoyo bipartidista. Este año, sin embargo, el presidente Donald Trump amenaza con vetar la ley a menos que termine con las protecciones de las compañías de Internet que las protegen de ser responsables por el material publicado por sus usuarios.

«Lucharemos», dijo Kathleen McIlvain el jueves en su casa de Woodland Hills. «Si esto no se aprueba esta vez, no se librarán de nosotros».

Jerry Boylan, el capitán del barco, fue acusado el martes de «mala conducta, negligencia y falta de atención» por no entrenar a su tripulación, hacer simulacros de incendio y tener un vigilante nocturno itinerante en el Concepción. Aunque los investigadores federales de seguridad culparon a los propietarios del barco, Truth Aquatics, por la falta de supervisión, no fueron acusados de ningún delito.

De hecho, los registros de la Guardia Costera muestran que el Conception había pasado sus dos inspecciones de seguridad más recientes. La Junta Nacional de Seguridad en el Transporte (National Transportation Safety Board), que sólo tiene el poder de recomendar cambios, no de ordenarlos, ha criticado a la Guardia Costera por lo que describen como reglas insuficientes, como la falta de un requisito de detectores de humo interconectados en todos los espacios de alojamiento y la deficiente organización de los escapes de emergencia.

Las familias, que han montado una campaña de envío de cartas y llamadas telefónicas a los funcionarios electos, dicen que la legislación es necesaria para que no se pierdan otras vidas en futuras tragedias evitables. El representante estadounidense Salud Carbajal, un demócrata cuyo distrito incluye el condado de Santa Bárbara donde ocurrió el incendio, prometió reintroducir el proyecto de ley en la próxima sesión del Congreso si fuera necesario.

«Para mí, creo que tengo que hacer esto por mis hijos para que vean que la muerte de su padre no fue en vano», dijo Christine Dignam, cuyo esposo, Justin, murió a bordo del Conception a los 58 años. «Que vamos a hacer que salgan algunas cosas buenas de esto, aunque no podamos traerlo de vuelta.»

A Justin Dignam le encantaba el Día de Acción de Gracias. La fiesta favorita de los residentes de Anaheim Hills siempre incluía un enorme pavo y toneladas de guarniciones. Su familia lo repitió este año, y brindó por su pérdida con una botella de su cabernet favorito de una bodega de California, coincidentemente y desgarradoramente llamada Justin Vineyards and Winery.

«Sé que no morimos, no morimos de pena, no morimos de dolor», dijo Christine Dignam. «Pero el mundo parece un poco más gris que antes.»

La causa del incendio sigue siendo investigada y puede que al final quede sin determinar. Pero Jennifer Homendy, la miembro de la NTSB que viajó a Santa Bárbara tras la tragedia, dijo que independientemente de lo que provocó el incendio, había condiciones presentes a bordo que permitieron que creciera sin ser detectado hasta un punto en el que las 34 víctimas no pudieron ser evacuadas.

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